Introduction

Le portable comme ordinateur principal

Depuis quelques temps, on constate un phénomène grandissant : de plus en plus de gens délaissent le PC de bureau traditionnel et adoptent un PC portable comme ordinateur principal.

Il faut dire que les ordinateurs portables se sont considérablement améliorés et leurs caractéristiques n'ont plus grand chose à envier aux PC de bureau. Il y a quelques années seulement, les portables étaient chers (ils coûtaient presque le double des PC fixes) et n'offraient pas la puissance nécessaire pour profiter pleinement de certaines applications gourmandes en ressources, en particulier les jeux vidéo (à l'époque les chipsets graphiques des ordinateurs portables avaient une puissance de calcul largement inférieure à la plupart des cartes graphiques, même bas de gamme, présentes dans les ordinateurs de bureau).

Les portables étaient donc le plus souvent reservés à une certaine catégorie de la population: des personnes nomades qui le plus souvent possédaient également un PC de bureau beaucoup plus puissant.

Aujourd'hui, tout a changé. Les ordinateurs portables sont devenus très abordables (à caractéristiques égales, le prix d'un portable se rapproche de son équivalent en PC de bureau vendu avec un écran) et leurs caractéristiques sont plus qu'honorables (certains portables haut de gamme sont même équipés des tous derniers chipsets graphiques). Ajoutez à cela que de plus en plus de particuliers ont un certain nombre de contraintes en termes d'espace de travail (appartements trop petits) et on comprend alors l'engouement suscité par les portables.

Bien sûr, certains PC de bureau ne trouveront pas d'équivalent en PC portables, pour des raisons purement techniques (taille des composants, dissipation de chaleur...), cependant il est aujourd'hui possible de trouver sur le marché des portables à prix raisonnable permettant de répondre aux besoins du plus grand nombre.

Là où autrefois on avait besoin de 2 PC (un PC pour le bureau et un portable pour les déplacement), aujourd'hui on peut le plus souvent se contenter d'un seul PC (un portable à tout faire). Le portable est devenu le PC principal et ce sont les personnes dont les besoins spécifiques nécessitent l'achat d'un PC de bureau qui tendent à devenir minoritaires.



Aussi, pour répondre à ce besoin croissant et vous aider à choisir le portable qui vous convient, nous avons décidé de publier cet article.

L'article se divise en 3 sections : les caractéristiques techniques (concernent les composants électroniques du portable et leur impact sur les performances), les autres caractéristiques (permettent de choisir votre portable en fonction de votre mode de vie et de l'utilisation que vous allez en faire) et enfin le budget.



I. Caractéristiques techniques

I.1. Chipset graphique

Cela peut paraître bizarre de choisir un portable en commençant par le chipset graphique, et pourtant...

Pour choisir un portable, la plupart des gens regardent 3 choses :

  • la fréquence du processeur
  • la taille de la RAM
  • le prix

Les fabricants le savent bien et ont tendance à mettre des processeurs puissants, beaucoup de RAM, mais à négliger les autres composants (en particulier le chipset graphique).



Un chipset graphique est un composant extrêmement complexe, dont la puissance de calcul dépasse largement celle du processeur, bien que les deux composants n'ont pas le même but: le chipset graphique effectue des opérations hautement parallélisées et, à ce jour, spécialisées dans l'affichage vidéo (toutefois de nombreux scientifiques cherchent à utiliser à d'autres fins le potentiel des cartes graphiques en matière de parallélisation ).

Comme les chipsets graphiques sont des composants complexes, ils sont également chers à produire, et comme la majorité des consommateurs n'y prêtent pas attention au moment de l'achat, les fabricants ont tendance à intégrer des chipsets graphiques moins chers et moins puissants. Parfois, le nom du chipset graphique n'est même pas mentionné dans les caractéristiques de l'ordinateur (dans ce cas, il s'agit le plus souvent de chipsets bas de gamme).

Pourtant, les chipsets graphiques ont leur importance, et pas seulement pour les jeux. Le chipset graphique prend en charge les calculs liés à l'affichage. Les systèmes d'exploitation modernes ont des besoins de plus en plus importants en matière d'affichage vidéo, notamment avec la multiplication des effets graphiques au sein des gestionnaires de bureau. Et lorsque vous voulez afficher sur un deuxième écran (ou à l'aide d'un vidéo projecteur), ces besoins sont doublés.

Lorsque le chipset graphique n'est pas assez puissant pour gérer l'affichage, c'est le microprocesseur qui prend le relais (mais celui-ci ne peut plus se consacrer aux autres tâches qui lui incombent).



En résumé...

Voici les raisons pour lesquelles il est important de faire attention au chipset graphique :

  • c'est un composant très important, pour les jeux mais pas uniquement (il gère tout l'affichage et les effets visuels)

  • les fabricants ont tendance à négliger ce composant pour des raisons économiques et parce les gens n'y font pas toujours attention (sauf les joueurs)

  • c'est donc un bon critère pour reconnaître les portables "au rabais" afin de les éviter



Au moment de la parution de cet article, les chipsets graphiques de marque nVidia et ATI sont à privilégier. Les chipsets graphiques de marque Intel représentent l'entrée de gamme: suffisants pour des applications bureautiques mais pas optimisés jeu (le but des chipsets graphiques Intel, à ce jour, est de réduire les coûts de production et la consommation électrique).



I.2. RAM

En deuxième place des caractéristiques à regarder dans une configuration de portable, le processeur et la RAM arrivent ex aequo. Commençons par la RAM.

La RAM constitue ce que l'on appelle la "mémoire vive" de l'ordinateur, c'est-à-dire sa mémoire de travail. C'est dans la RAM que sont stockées toutes les données en cours de traitement car l'accès aux données dans la RAM est extrêmement rapide.

Certaines applications consomment beaucoup de RAM. Quand la quantité de mémoire disponible vient à manquer, le système d'exploitation (Windows, Linux...) va chercher de la mémoire ailleurs : par exemple sur le disque dur (fichier ou partition de "swap"), ou une clef USB (technologie "ReadyBoost" de Windows Vista).

Bref, quand il manque de RAM, l'ordinateur va chercher de la mémoire sur des médias beaucoup plus lents (disques dur, clef USB), ce qui entraîne une chute brutale des performances (à cause des nombreux échanges entre la RAM et le disque dur/la clef USB).

Par conséquent plus il aura de RAM, plus un ordinateur disposera de mémoire de travail, moins il aura besoin d'avoir recours au "swap", plus il sera performant.



Il existe certaines limitations en terme de RAM
Ces limitations peuvent être liées au matériel ou bien liées au système d'exploitation.

  • Les ordinateurs ont une capacité maximale de RAM supportée matériellement, qui est parfois relativement basse (exemple: 2 Go max.) et il est impossible d'étendre la mémoire au-delà de cette capacité.

  • Un système d'exploitation 32 bits ne peut pas gérer plus de 4 Go de RAM.



En résumé...

Choisir le plus de RAM possible (ce n'est pas ce qui coûte le plus cher).

Vérifier que la quantité de RAM respecte les limites matérielles (liées à la carte mère du portable) et logicielles (liées au Système d'Exploitation).

I.3. Processeur

La plupart des gens se contentent de regarder la fréquence du processeur. C'est un petit peu réducteur.



Architecture
Certaines architectures de processeur sont spécialement conçues pour les portables (faible consommation électrique, faible dégagement de chaleur) alors que d'autres sont destinées en premier lieu pour les ordinateurs de bureau. Bien sûr, de par leurs caractéristiques, les processeurs pour portables sont plus chers à produire.

Malgré tout, certains fabricants n'hésitent pas à mettre des processeurs pour fixes dans un portable, afin de réduire les coûts. Cela a pour conséquence une augmentation de la consommation électrique, un plus grand dégagement de chaleur et une augmentation du bruit dû aux ventilateurs (qui peuvent aussi être de piètre qualité afin de réduire les coûts).

Il faut donc prêter attention à l'architecture du processeur et savoir si ceux-ci sont adaptés aux ordinateurs portables. Chez Intel, c'est la gamme Centrino qui désigne les processeurs pour portables. Ceux-ci sont de très bonne qualité avec de bonnes performances et un faible dégagement de chaleur.



Combien de coeurs ?
Dans la course à la puissance, les fabricants de processeurs ont été confrontés à une difficulté: ils n'arrivaient plus à augmenter de manière significative la fréquence des processeurs. Par contre, ils ont réussi à intégrer plusieurs "coeurs" (unité de calcul) sur le même processeur, d'où l'apparition de processeurs "multi-coeurs" ("dual-core", "quad-core").

Concrêtement, le fait d'avoir deux coeurs sur un même processeur ne veut pas dire que l'ordinateur ira 2 fois plus vite qu'un processeur avec un seul coeur. Cela veut dire que le processeur avec plusieurs coeurs pourra effectuer plus de tâches en parallèle.

A ce jour, il existe très peu d'applications qui soient optimisées pour tirer parti de la parallélisation (il n'est d'ailleurs pas toujours possible de paralléliser des tâches). Avec un processeur multi-coeurs, l'ordinateur n'ira donc pas forcément plus vite, en revanche il sera beaucoup plus réactif (plusieurs applications peuvent s'exécuter en même temps, sur des coeurs différents), ce qui améliore le confort d'utilisation de manière non négligeable.



En résumé...

Les points à regarder concernent principalement l'architecture :
  • gamme du processeur
  • nombre de coeurs
  • fréquence
  • consommation électrique
  • dégagement de chaleur
  • autres infos techniques

On trouve beaucoup de ces informations, par exemple, sur wikipedia (exemple avec l'Intel Core 2), et ce pour tout type de processeur.



II. Autres caractéristiques

II.1. Taille de l'écran

17" et plus
Là, on ne parle plus de portable mais de transportable ou ce que les Anglosaxons appellent un desktop replacement ("remplacement pour ordinateur de bureau") et dans ce domaine, ils remplissent assez bien leur rôle: un écran large apporte un certain confort d'utilisation, l'encombrement est assez réduit et il est facile de le déplacer d'un bureau à un autre sans avoir à transporter écran, clavier, souris et unité centrale séparément.

Par contre, n'espérez pas jouer les nomades avec. Tout d'abord, l'encombrement, vous dissuadera de vouloir l'utiliser dans le train, par exemple. Ensuite avec une autonomie de 1h30 à 2h seulement, il vous faut impérativement une prise de courant à proximité pour pouvoir travailler.

Cependant, le fait qu'ils aient une batterie (même de faible autonomie) offre certains avantages par rapport aux ordinateurs de bureau :

  • pour le déplacer d'une pièce à l'autre, pas besoin de l'éteindre
  • en cas de coupure de courant, vous pourrez continuer à travailler un petit moment (le temps de sauvegarder votre travail)
  • en cas d'orage, il vous suffit de débrancher toutes les prises (pas besoin d'arrêter l'ordi en catastrophe comme c'est le cas avec les PC de bureau)

Pour une application bureautique, les grands portables (17" et plus) combinent à la fois les avantages du PC de bureau (confort d'utilisation) et ceux du PC portable (une batterie qui peut se révéler utile en cas de besoin).

Les 17"+ sont donc un excellent choix pour les gens habitués aux ordinateurs de bureau et ceux qui recherchent un certain confort d'utilisation. La majorité des modèles sont équipés d'un pavé numérique (sauf chez certaines marques, comme Sony). Certains sont équipés de 2 disques durs internes (pratique pour les sauvegardes et dans certaines applications).



15,4"
Ce sont les modèles les plus répandus. Ils proposent un excellent compromis entre confort d'utilisation et nomadisme. A performance égale, ils sont souvent un petit peu moins chers que les 17". La durée de vie de la batterie est généralement plus longue (car un écran plus petit consomme beaucoup moins d'énergie).

Quelques rares modèles intègrent un pavé numérique sans que cela n'impacte trop sur la taille des autres touches. Aucun n'est équipé d'un deuxième disque dur interne (faute de place).



12" et moins
Les écrans 12" et moins, aussi appelé "ultra-portables" sont la solution ultime pour les nomades. Certains sont également équipés d'un écran tactile, un plus non négligeable ! Leur utilisation principale: surfer sur internet, visionner du contenu multimédia, gérer ses contacts, etc. Par contre n'espérez pas vous en servir pour rédiger votre rapport de thèse... ou alors on vous souhaite bien du courage !



En résumé...

  • 17" et plus : Remplacent très bien un ordinateur de bureau
  • 15,4" : Bon compromis entre confort d'utilisation et facilité de transport.
  • 12" et moins : Pour les nomades ou en déplacement (souvent en complément d'un ordinateur plus gros)



II.2. Autonomie de la batterie

L'autonomie de la batterie est un critère important pour les personnes nomades (si vous envisagez votre portable comme un remplacement pour un ordinateur de bureau, vous n'êtes pas vraiment concerné).

Les facteurs qui influent sur la durée de vie des batteries sont :
  • la qualité de la batterie elle-même
  • la taille de l'écran
  • la consommation électrique du microprocesseur
  • la consommation électrique du chipset graphique



Avant tout achat, il faut vérifier l'autonomie de l'ordinateur portable !



Pour augmenter l'autonomie d'un ordinateur portable, il est possible d'avoir recours à des batteries supplémentaires. Il existe même des batteries externes qui viennent se brancher sur l'alimentation du portable.

Les batteries externes coûtent généralement plus cher que les batteries constructeur, mais elles ont l'avantage de pouvoir s'adapter sur des ordinateurs de marque et de modèles différents, donc sur le long terme c'est très intéressant (et cela fait moins de déchets donc c'est plus écologique).

Quand on achète des batteries, il faut faire attention que leur puissance sera suffisante pour votre portable (en tension comme en ampérage).



II.3. Poids

Le poids est un critère très important dans le choix d'un portable, surtout lorsqu'on doit souvent transporter son ordinateur (les sacoches, ça devient vite pesant...).



II.4. Connectique

Tous les portables ne sont pas égaux en termes de connectique (USB, DVI, Firewire, lecteurs de cartes...) soit pour des raisons de place, soit pour des raisons de coût. Il convient donc de se renseigner sur la liste des connectiques disponibles sur le portable.



II.5. Système d'exploitation

La plupart des PC portables sont équipés de Windows. De plus en plus de portables sont maintenant livrés avec Linux (notamment les ultra-portables).

Si vous achetez un portable avec l'intention d'y installer Linux par la suite, vous devez vous assurer que les différents composants du portable seront reconnus par Linux. Pour chacun des composants du portable, vous devez vérifier qu'il existe un driver (propriétaire ou open-source) permettant à Linux de reconnaître ce composant et le faire fonctionner.

Linux s'est considérablement amélioré ces dernières années dans la reconnaissance de matériel et l'installation des drivers. Ainsi la plupart des composants (même récents) sont reconnus de base sous linux. Cependant il existe des composants "exotiques" qui sont difficilement reconnus sous Linux. C'est notamment le cas de certains "petits" composants, comme par exemple les contrôleurs Wifi.

Pour vérifier la compatibilité avec Linux, il faut : récupérer la liste des différents composants du portable (par exemple à partir du site du constructeur), puis pour chacun de ces composants vérifier qu'un driver existe et se renseigner sur les éventuels problèmes d'installation et de configuration.



II.6. Écran tactile

Voici une option qui n'est pas encore assez répandue à mon sens : l'écran tactile. Pendant longtemps les écrans tactiles sont restés très chers, ce qui a limité la diffusion des modèles d'ordinateurs portables équipés d'écrans tactiles (les Tablet PC).

Depuis, les écrans tactiles semblent de plus en plus accessibles en terme de prix. Certains bricoleurs ont même modifié à moindre coût le désormais très populaire Asus EeePC afin de le doter d'un écran tactile (attention: cette manipulation annule la garantie). Des groupes de bloggers, séduits par l'idée, ont essayé de faire pression sur Asus pour qu'ils sortent un EeePC tactile, sans succès.

Aujourd'hui, les Tablet PC restent rares, donc chers, parce que la demande pour ce type de produit serait limitée. Étant donné le prix rédhibitoire des Tablets PC, il est certain que la demande peine à se créer.

Pourtant la demande existe car les écrans tactiles apportent un confort d'utilisation indéniable. Il suffirait donc qu'un constructeur s'engouffre dans le secteur des Tablet PC à bas prix pour toucher une large clientèle.

L'avenir des PC portables passera sans doute par l'ajout d'écrans tactiles à des prix raisonnables. En attendant, les modèles équipés de cette option restent chers.



III. Quel budget ?

Quand on est fan de technologie, on a tendance à se laisser séduire par les portable les plus puissants du marché. Malheureusement ceux-ci ont vite fait d'exploser votre budget (le multipliant par 2, 3, voire plus !).

Quand on en revient à la réalité budgétaire, on a tendance à rechercher un "bon rapport qualité-prix", un portable avec des performances correctes et capable de répondre à notre besoin futur. Cette approche est un peu meilleure que la précédente, mais il y a mieux...



À mon sens, il est préférable de choisir un portable capable de répondre à votre besoin immédiat (c'est à dire sur une période d'environ 2 ans) et d'en changer plus souvent. La raison de ce choix est qu'un portable est fondamentalement différent d'un ordinateur de bureau sur de nombreux aspects.

Tout d'abord, la durée de vie d'un portable est moindre par rapport à celle d'un ordinateur de bureau. Dans des conditions normales d'utilisation, certains modèles peuvent présenter une dégradation des performances liée au matériel. En effet, dans un portable, l'espace est très réduit, les composants chauffent plus et se dégradent plus vite. La durée de vie d'un ordinateur de bureau peut atteindre plusieurs dizaines d'années, même en les laissant tourner 24h/24. De telles conditions d'utilisation seraient inenvisageables pour un portable, et leur durée de vie n'est que de quelques années (heureusement, largement assez longtemps pour devenir obsolète...).

Ensuite, un ordinateur portable est soumis à beaucoup plus de contraintes qu'un ordinateur de bureau (nombreux déplacements, risque de chocs accru...), ce qui contribue également à diminuer son espérance de vie. Sans parler du risque de vol accru par rapport à un ordinateur de bureau, plus difficile à transporter.

Enfin, contrairement à un ordinateur de bureau, un ordinateur portable n'est pas évolutif. Sur un ordinateur de bureau, il est possible d'améliorer les performances en changeant certains composants, comme par exemple la carte graphique (cela permet d'améliorer un peu les performances et de pouvoir profiter encore un peu de certains jeux). Avec un portable, cela est tout simplement impossible. Un portable s'utilise "tel quel" et tout ce que l'on peut éventuellement changer, c'est la RAM. Dans les autres cas, il faut changer de PC.



Voici quelques unes des raisons pour lesquelles vous pourriez avoir envie de changer de portable au bout d'un an et demi (liste non exhaustive) :
  • il est devenu limité pour vos besoins
  • il est complètement obsolète
  • vous aviez vu un autre modèle, trop cher à l'époque, mais qui est maintenant à un prix raisonnable
  • à l'époque, vous aviez acheté un portable en attendant que sorte une nouvelle technologie (ex: un nouveau processeur)
  • votre portable a subi quelques chocs, non réparables ou hors garantie
  • vous vous êtes fait voler votre portable (malheureusement, ça arrive !)
  • les ventilateurs se sont encrassés, votre portable chauffe et fait du bruit, c'est insupportable !
  • vous avez envie de jouer aux tous derniers jeux sortis
  • un grand éditeur de logiciels a sorti son tout dernier OS et votre portable n'est pas compatible
  • Avouez ! Vous vous cherchez juste une excuse pour changer de portable... ;-)

La différence pour le consommateur qui renouvelle ses PC plus souvent, c'est qu'au lieu de posséder un PC acheté au prix fort et devenu inadapté à son besoin, il possède 2 PC: un qui lui permet de répondre à l'ensemble de ses besoins et l'autre, moins puissant, peut servir de PC de secours, peut servir à une personne proche ou peut permettre d'organiser de sympathiques LAN parties entre amis. :-)



En résumé...

Dans la plupart des cas, il est recommandé de choisir un portable capable de répondre à vos besoins immédiats (pendant une période d'environ 2 ans) et d'envisager son renouvellement peu de temps après la fin de cette période (si le besoin s'en fait sentir).

Voici donc la démarche qu'il convient d'adopter :
  1. évaluer le besoin sur 2 ans

  2. acheter un PC portable économique mais suffisant pour répondre à ce besoin

  3. au bout de 2 ans, ne renouveler le portable que si le besoin s'en fait réellement ressentir. Sinon, garder le portable.

Au bout de 2 ans, la technologie aura bien évolué et les ordinateurs de milieu de gamme auront des performances au moins similaires, et le plus souvent meilleures, que les ordinateurs haut de gamme sortis 2 ans plus tôt.

IV. Définir son besoin

Avec ce que nous avons vu dans les parties précédentes (notamment la partie "Caractéristiques techniques") nous pouvons mieux cerner notre besoin, répertorier les portables répondant à ce besoin et établir un budget en conséquence.

Comme nous l'avons vu précédemment, il s'agit de trouver un PC qui réponde à votre besoin immédiat. Essayer d'anticiper un besoin futur (2 ans ou plus) est à mon avis futile: la technologie évolue beaucoup trop vite pour qu'on puisse l'anticiper sur une période aussi longue.

Concernant le besoin proprement dit...

Si vous comptez utiliser votre PC principalement pour les jeux, il vous faudra une très bonne configuration. Le choix du chipset graphique sera bien sûr primordial. Il vous faudra aussi un très bon processeur et beaucoup de RAM. Bien sûr, tout cela a un coût.

Vous pouvez également envisager de diminuer votre budget pour l'achat d'un PC portable et vous acheter une console de jeux avec la différence. En effet, les consoles de jeu présentent souvent un rapport puissance/prix inégalable par rapport aux PC (normal: le plus souvent les consoles sont vendues à perte et les éditeurs se rattrappent sur la vente de jeux). Après, c'est une question de goûts (certains n'aiment pas du tout les jeux sur console).

Si vous comptez utiliser votre PC pour des applications lourdes, ou s'exécutant en parallèle, prévoyez un bon processeur et beaucoup de RAM. C'est notamment le cas si vous voulez faire de la virtualisation, ou pour toute autre application relativement gourmande.

Si vous passez beaucoup de temps à rédiger des rapports ou écrire des programmes avec votre portable, alors un portable large (17" ou plus) avec un grand clavier vous apportera un certain confort d'utilisation. Si vous n'utilisez votre portable quasiment que pour des applications de bureau (traitement de texte, tableur...), vous n'avez pas besoin de choisir le processeur le plus puissant du marché, mais un écran large est très appréciable.

Si vous désirez être très mobile, emmener vos vidéos partout avec vous et surfer sur la toile dès que vous trouvez un accès wifi, alors il vous faut certainement un ultraportable (inférieur à 15").



Conclusion

Choisir un ordinateur portable, cela commence par définir son besoin.

Une fois le besoin défini, il faut répertorier les portables répondant à ce besoin et établir un budget.

Il n'est pas nécessaire d'anticiper les besoins sur une période trop longue (plus de 2 ans). La technologie évolue vite et les prix baissent régulièrement, donc il est préférable, selon moi, de renouveler son matériel plus souvent plutôt que d'investir dans un ordinateur plus haut de gamme.

Concernant les aspects techniques, commencez par regarder vos besoins en matière de chipset graphique. Le chipset graphique est aussi le composant le plus souvent négligé sur les ordinateurs portables (car peu de consommateurs y prêtent attention).

Ensuite vient le choix en matière de processeur. Le choix d'un processeur ne doit pas se limiter à la fréquence affichée par celui-ci. D'autres facteurs entrent en ligne de compte, comme l'architecture (certains processeurs sont conçus spécialement pour les portables, d'autres pas).

D'autres critères sont à prendre en compte (poids, autonomie...), dont certains dépendent directement de l'utilisation que vous souhaitez faire de votre portable. Ces critères doivent être pris en compte dans la définition du besoin.



Remerciements

Je tiens à remercier gorgonite, GrandFather, Zipyz, buchs et caro95470 pour leurs avis sur l'article.